De perspectieven van AM voor de onderhoudswereld

Additive manufacturing is ondertussen in steeds meer sectoren ingeburgerd. Ook voor de onderhoudswereld kunnen de technieken een meerwaarde betekenen. De technologie staat niet stil en schept dagelijks nieuwe mogelijkheden.

Het grote verschil met klassieke vormgevingstechnieken is dat er bij additive manufacturing materialen worden toegevoegd in plaats van weggenomen. Hierdoor ontstaat een enorme, en tot nu toe ongekende, vormvrijheid: quasi alle restricties op het vlak van design vallen weg. In principe kunnen de meest complexe vormen gemaakt worden zonder dat er enige montage of assemblage aan te pas komt. Het is evident dat AM een gigantisch potentieel biedt voor een hele resem sectoren, waaronder ook de maintenancewereld.

Behoort een virtueel magazijn, waarbij alle ontwerpen van componenten digitaal zijn opgeslagen en worden uitgeprint in functie van de behoefte, tot de mogelijkheden? Waarschijnlijk niet, omdat standaardonderdelen wellicht altijd goedkoper op de traditionele manier zullen worden geproduceerd. Aan de toestellen om AM te doen, zal altijd een bepaald prijskaartje hangen. Of de techniek wordt gebruikt, zal dus afhankelijk zijn van de prijs, complexiteit en algemene beschikbaarheid van het onderdeel.

Het virtuele magazijn biedt voornamelijk meerwaarde voor speciale onderdelen die weinig nodig zijn en/of lange leveringstermijnen kennen. Niettemin zou de toepassing van AM voor deze componenten toelaten om aanzienlijk op de kosten van een magazijn aan reserveonderdelen te besparen. Niet alleen omdat er minder ‘slapend’ kapitaal nodig is, maar ook door de winst aan ruimte. De opslag van enkele tonnen poeder vereist immers veel minder plaats dan het stockeren van honderden componenten.

Technologie in beweging

Het (gedeeltelijke) virtuele magazijn is momenteel nog geen realiteit, onder meer door de hoge kostprijs en de lange printtijden van AM-apparatuur. Het is echter best mogelijk dat daar relatief snel verandering in komt. Er wordt bijvoorbeeld volop gewerkt aan de snelheid van de toestellen. Zo hebben HP en Carbon 3D-printers gelanceerd die in amper zes minuten een component maken, waarvoor andere AM-toestellen gemiddeld vier tot zes uur nodig hebben. Als deze oplossingen geen andere nadelen vertonen, zijn we een hele stap verder om AM op grote schaal te laten doorbreken.

En dat zou dan weer een positieve impact op de kostprijs van de apparatuur hebben. Een ander terrein waarop momenteel veel wordt gewerkt, zijn de grondstoffen. Vandaag zijn een beperkt aantal poeders op de markt, terwijl er veel meer nodig zijn om alle traditioneel geproduceerde producten ook via AM te realiseren. Zowel op het vlak van metaallegeringen als kunststoffen (onder meer filamenten) wordt de komende jaren een enorme vooruitgang in het aanbod verwacht. Ten slotte wordt nogal wat R&D verricht in de automatisering van de processen. Vandaag vereist AM immers nog veel manuele tussenkomst. Eenmaal er mogelijkheden zijn om de techniek in de productieketen te integreren, zal ook dat een positief effect op de kostprijs en realisatiesnelheid hebben.

Investeren in AM loont

Met de huidige oplossingen aan AM en grondstoffen is het vandaag goed mogelijk om zelf componenten te maken, voornamelijk voor het maken van prototypes. Maar niets weerhoudt onderhoudsdiensten ervan om de technieken ook voor de optimalisatie van bepaalde componenten aan te wenden. Hoe vaak gebeurt het immers niet dat maintenancemedewerkers vanuit hun ervaring ideeën hebben om een onderdeel te verbeteren en dit niet aan de machineleverancier verkocht krijgen?

Investeren in AM lijkt dus interessant voor alle bedrijven met een complex productieapparaat. Want eenmaal u zo’n toestel in huis hebt, kunt u beginnen experimenteren met de fabricage van onderdelen. Op die manier slaat u twee vliegen in één klap: u zoekt creatief naar oplossingen om machines te optimaliseren door middel van aangepaste componenten én u zet een eerste stap naar een virtueel ‘spare parts’-magazijn...

Zelf complexe onderdelen printen of componenten optimaliseren, zodat machines beter presteren? Op 20 april houdt Sirris samen met de beursorganisatie een Masterclass rond 3D-printen op de vakbeurs Maintenance. U komt er onder meer te weten welke voordelen de technologie biedt voor het voorraadbeheer van uw reserveonderdelen, hoe het precies zit met de intellectuele eigendom van de ontwerpen en welke toepassingen economisch rendabel zijn. Meer info over deze masterclass vindt u op onze agenda!

(Bron foto: Flam3D)